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Bureau des hommes libres

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Le Freedmen's Bureau a été créé par le Congrès américain à la fin de la guerre civile en tant qu’organisme chargé de faire face à l’énorme crise humanitaire provoquée par la guerre.

Dans tout le sud, où la plupart des combats avaient eu lieu, des villes et des villages ont été dévastés. Le système économique était pratiquement inexistant, les chemins de fer avaient été détruits et les fermes négligées ou détruites.

Et quatre millions d'esclaves récemment libérés ont été confrontés à de nouvelles réalités de la vie.

Le 3 mars 1865, le Congrès crée le Bureau des réfugiés, des hommes libres et des terres abandonnées. Communément appelé Bureau des hommes libres, sa charte originale était d'une année, bien qu'elle ait été réorganisée au sein du département de la guerre en juillet 1866.

Les objectifs du bureau des hommes libres

Le Freedmen's Bureau était considéré comme une agence exerçant un pouvoir énorme sur le Sud. Un éditorial du New York Times publié le 9 février 1865, au moment où le projet de loi initial pour la création du bureau était présenté au Congrès, indiquait que l'agence proposée serait:

"... un département séparé, seul responsable devant le président et soutenu par le pouvoir militaire, pour prendre en charge les terres abandonnées et confisquées des rebelles, les régler avec des hommes libres, protéger les intérêts de ces derniers, aider à ajuster les salaires, pour faire respecter les contrats, protéger ces malheureux de l'injustice et leur assurer leur liberté. "

La tâche devant une telle agence serait immense. Les quatre millions de Noirs nouvellement libérés dans le Sud étaient pour la plupart peu instruits et illettrés (en raison des lois régissant l'esclavage), et l'un des principaux objectifs du Bureau des hommes libres serait de créer des écoles pour éduquer les anciens esclaves.

Un système d'urgence pour nourrir la population constituait également un problème immédiat et des rations alimentaires seraient distribuées aux affamés. On estime que le Bureau des hommes libres a distribué 21 millions de rations alimentaires, dont cinq millions aux sudistes blancs.

Le programme de redistribution des terres, qui constituait un objectif original pour le Freedmen's Bureau, a été contrecarré par des ordonnances présidentielles. La promesse de quarante acres et d’une mule, que de nombreux affranchis pensaient recevoir du gouvernement américain, n’a pas été honorée.

Le général Oliver Otis Howard était commissaire du bureau des hommes libres

L’un des hommes choisis pour diriger le Freemen's Bureau, le général Union Oliver Otis Howard, était diplômé du Bowdoin College dans le Maine ainsi que de l’Académie militaire américaine de West Point. Howard avait servi pendant toute la guerre civile et avait perdu son bras droit au combat à la bataille de Fair Oaks, en Virginie, en 1862.

Alors qu'il servait sous les ordres du général Sherman au cours de la célèbre Marche vers la mer fin 1864, le général Howard a été témoin des milliers d'anciens esclaves qui ont suivi les troupes de Sherman lors de leur progression en Géorgie. Conscient de son inquiétude pour les esclaves libérés, le président Lincoln l'avait choisi pour être le premier commissaire du Bureau des hommes libres (bien que Lincoln ait été assassiné avant que le poste ne soit officiellement offert).

Le général Howard, qui avait 34 ans lorsqu'il a accepté le poste au bureau des hommes-francs, s'est mis au travail à l'été 1865. Il a rapidement organisé le bureau des hommes-francs en divisions géographiques pour superviser les différents États. Un officier haut gradé de l'armée américaine était généralement chargé de chaque division et Howard pouvait demander du personnel à l'armée si nécessaire.

À cet égard, le Freedmen's Bureau est une entité puissante, ses actions pouvant être mises en œuvre par l’armée américaine, qui conserve une présence considérable dans le Sud.

Le Freedmen's Bureau était essentiellement le gouvernement de la Confédération vaincue

Lorsque le bureau des hommes libres a commencé à fonctionner, Howard et ses officiers ont essentiellement dû mettre en place un nouveau gouvernement dans les États qui constituaient la Confédération. À l'époque, il n'y avait pas de tribunaux et pratiquement pas de loi.

Avec le soutien de l’armée américaine, le Freedmen's Bureau réussit généralement à rétablir l’ordre. Cependant, à la fin des années 1860, des groupes anarchistes, notamment le Ku Klux Klan, attaquent des Noirs et des Blancs affiliés au Freedmen's Bureau. Dans l'autobiographie du général Howard, qu'il publia en 1908, il consacra un chapitre à la lutte contre le Ku Klux Klan.

La redistribution des terres n'a pas eu lieu comme prévu

Un domaine dans lequel le Freedmen's Bureau n’a pas respecté son mandat était celui de la distribution de terres à d’anciens esclaves. Malgré les rumeurs selon lesquelles les familles des affranchis recevraient quarante acres de terres à cultiver, les terres qui auraient été distribuées ont été rendues à ceux qui possédaient ces terres avant la guerre civile sur ordre du président Andrew Johnson.

Dans son autobiographie, le général Howard décrivit comment il assista personnellement à une réunion en Géorgie à la fin de 1865, au cours de laquelle il dut informer les anciens esclaves installés dans des fermes que la terre leur avait été enlevée. L'absence d'anciens esclaves dans leurs propres fermes a condamné beaucoup d'entre eux à vivre comme des métayers appauvris.

Les programmes éducatifs du bureau des hommes libres sont un succès

L’éducation des anciens esclaves était au centre des préoccupations du bureau des hommes-libérés et, dans cette région, elle était généralement considérée comme un succès. Comme il avait été interdit à de nombreux esclaves d'apprendre à lire et à écrire, le besoin d'alphabétisation était généralisé.

Un certain nombre d'organismes de bienfaisance ont créé des écoles et le Freedmen's Bureau a même organisé la publication de manuels. Malgré des incidents d'attaque d'enseignants et d'incendie d'écoles dans le Sud, des centaines d'écoles ont été ouvertes à la fin des années 1860 et au début des années 1870.

Le général Howard s'intéressait beaucoup à l'éducation et, à la fin des années 1860, il contribua à la fondation de la Howard University à Washington, D.C., une université historiquement noire qui porte son nom.

Héritage du bureau des hommes libres

La plupart des travaux du Freedmen's Bureau s'achèvent en 1869, à l'exception de son travail éducatif qui se poursuivra jusqu'en 1872.

Au cours de son existence, le Bureau des travailleurs libres a été critiqué pour être un organe de contrôle des républicains radicaux au Congrès. Les critiques virulents du Sud le condamnaient constamment. Et les employés du Freedmen's Bureau étaient parfois attaqués physiquement et même assassinés.

En dépit de ces critiques, le Bureau des hommes-libéraux a accompli un travail nécessaire, notamment dans le cadre de ses activités éducatives, compte tenu en particulier de la situation désastreuse du Sud à la fin de la guerre.


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