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Biographie de Dorothy Vaughan, mathématicienne révolutionnaire de la NASA

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Dorothy Vaughan (20 septembre 1910 - 10 novembre 2008) était une mathématicienne afro-américaine et un ordinateur. En travaillant pour la NASA, elle est devenue la première femme afro-américaine à occuper un poste de supervision et a aidé l'institution à passer à la programmation informatique.

Faits saillants: Dorothy Vaughan

  • Nom complet: Dorothy Johnson Vaughan
  • Occupation: Mathématicien et programmeur
  • Née: 20 septembre 1910 à Kansas City, Missouri
  • Décédés: 10 novembre 2008 à Hampton, en Virginie
  • Parents: Leonard et Annie Johnson
  • Époux: Howard Vaughan (m. 1932); ils ont eu six enfants
  • Éducation: Université Wilberforce, B.A. en mathématiques

Jeunesse

Dorothy Vaughan est née à Kansas City, dans le Missouri, fille de Leonard et Annie Johnson. La famille Johnson s'installa bientôt à Morgantown, en Virginie occidentale, où elle resta pendant toute son enfance. Elle s’est rapidement révélée être une étudiante talentueuse. Elle a été diplômée précoce du lycée à l’âge de 15 ans en tant que défenseure de la promotion.

À la Wilberforce University, une université historiquement noire de l'Ohio, Vaughan a étudié les mathématiques. Ses frais de scolarité étaient couverts par une bourse d'études complète de la part de la West Virginia Conference of the A.M.E. Convention d'école du dimanche. Elle a obtenu son baccalauréat en 1929, à seulement 19 ans, cum laude. Trois ans plus tard, elle épouse Howard Vaughan et le couple s'installe en Virginie, où il a d'abord vécu avec la famille riche et respectée de Howard.

De l'enseignant à l'ordinateur

Bien que Vaughan ait été encouragée par ses professeurs de Wilberforce à poursuivre des études supérieures à la Howard University, elle a refusé, mais a plutôt choisi un emploi à la Robert Russa Moton High School de Farmville, en Virginie, afin de pouvoir aider sa famille pendant la Grande Dépression. Pendant ce temps, elle et son mari Howard ont eu six enfants: deux filles et quatre fils. Sa position et son éducation la placent en tant que leader admirée de sa communauté.

Dorothy Vaughan a enseigné au secondaire pendant 14 ans à l'ère de l'éducation fondée sur la ségrégation raciale. En 1943, pendant la Seconde Guerre mondiale, elle occupa un poste au sein du Comité consultatif national de l'aéronautique (NACA, prédécesseur de la NASA) en tant qu'ordinateur. La NACA et le reste des agences fédérales avaient techniquement déségrégué en 1941 par décret du président Franklin D. Roosevelt. Vaughan a été affecté au groupe West Area Computing du Centre de recherche Langley à Hampton, en Virginie. Bien que les femmes de couleur fussent activement recrutées, elles étaient toujours séparées en groupes distincts de leurs homologues blancs.

Nasa.gov

Le groupe informatique était composé de femmes mathématiciennes expertes qui s’occupaient de calculs mathématiques complexes, presque tous faits à la main. Pendant la guerre, leur travail était lié à l'effort de guerre, car le gouvernement était fermement convaincu que la guerre serait gagnée grâce aux forces aériennes. Le champ d'activité de NACA s'est considérablement élargi après la fin de la Seconde Guerre mondiale et le lancement du programme spatial.

Leur travail consistait pour la plupart à lire des données, à les analyser et à les tracer à l’usage des scientifiques et des ingénieurs. Bien que les femmes - blanches et noires - détenaient souvent des diplômes similaires (ou même plus avancés que) aux hommes qui travaillaient à la NASA, elles n'étaient embauchées qu'à des postes moins rémunérés et rémunérés. Les femmes ne pouvaient être embauchées comme ingénieurs.

Superviseur et Innovateur

En 1949, Dorothy Vaughan a été chargée de superviser les ordinateurs de la zone ouest, mais pas dans un rôle de supervision officiel. Au lieu de cela, elle a reçu le rôle de chef par intérim du groupe (après le décès de leur ancienne superviseure, une femme blanche). Cela signifiait que le travail n'était pas assorti du titre et de la rémunération attendus. Il a fallu plusieurs années pour se défendre avant de se voir confier le rôle de superviseur à titre officiel et les avantages qui en découlaient.

Vaughan ne s'est pas contentée de défendre ses intérêts, elle a également beaucoup travaillé pour faire en sorte que davantage de possibilités soient offertes aux femmes. Son intention n'était pas seulement d'aider ses collègues de West Computing, mais également les femmes de l'ensemble de l'organisation, y compris les femmes blanches. Son expertise a fini par être très prisée par les ingénieurs de la NASA, qui se sont largement appuyés sur ses recommandations pour faire correspondre les projets aux ordinateurs dont les compétences s'harmonisaient le mieux.

En 1958, la NACA est devenue la NASA et les installations séparées ont été complètement supprimées. Vaughan a travaillé dans la division des techniques numériques et, en 1961, elle s'est concentrée sur la nouvelle frontière de l'informatique électronique. Elle a compris, plus tôt que beaucoup d'autres, que les ordinateurs électroniques allaient être l'avenir, elle a donc décidé de s'assurer qu'elle-même et les femmes de son groupe étaient préparées. Au cours de son séjour à la NASA, Vaughan a également contribué directement aux projets du programme spatial avec son travail sur le programme de lancement de scouts, un type particulier de fusée conçue pour lancer de petits satellites en orbite autour de la Terre.

Vaughan a appris elle-même le langage de programmation FORTRAN utilisé dans les débuts de l'informatique et l'a enseigné à plusieurs de ses collègues afin qu'ils soient préparés à la transition inévitable du calcul manuel à l'électronique. Finalement, avec plusieurs de ses collègues de West Area Computing, elle a rejoint la division d'analyse et de calcul nouvellement créée, un groupe intégré dans la race et le genre travaillant à l'élargissement des horizons de l'informatique électronique. Bien qu'elle ait essayé de recevoir un autre poste de gestion, elle n'en a plus jamais obtenu un.

Photographies de la soirée de retraite de Dorothy Vaughan. Vaughan a pris sa retraite de la NASA en 1971.Avec la permission de Vaughan Family /Nasa.gov

Vie ultérieure et héritage

Dorothy Vaughan a travaillé pendant 28 ans à Langley tout en élevant six enfants (dont l'un a suivi ses traces et a travaillé dans les locaux de la NASA à Langley). En 1971, Vaughan a finalement pris sa retraite à l'âge de 71 ans. Elle a continué à être active dans sa communauté et son église tout au long de sa retraite, mais a mené une vie plutôt calme. Vaughan est décédé le 10 novembre 2008 à l'âge de 98 ans, moins d'une semaine après l'élection du premier président noir des États-Unis, Barack Obama.

L'histoire de Vaughan a attiré l'attention du public en 2016, lorsque Margot Lee Shetterly a publié son livre de fiction "Figures cachées: le rêve américain et l'histoire inédite des femmes noires qui ont contribué à la victoire dans la course à l'espace". Le livre a été transformé en un long métrage populaire, "Hidden Figures", qui a été nominé pour le meilleur film aux Academy Awards 2017 et a remporté le prix 2017 de la Screen Actors Guild Award du meilleur ensemble (l'équivalent d'un prix de la meilleure image pour la guilde). Vaughan est l’un des trois personnages principaux du film, avec ses collègues Katherine Johnson et Mary Jackson. Elle est interprétée par Octavia Spencer, actrice primée aux Oscars.

Sources

  • Dorothy Vaughan. Encyclopédie Britannica.
  • Petit à petit, Margot Lee. Biographie de Dorothy Vaughan. Administration Nationale de l'Espace et de l'Aéronautique.
  • Petit à petit, Margot Lee. Figures cachées: le rêve américain et l'histoire inédite des femmes noires qui ont contribué à la victoire dans la course à l'espace. William Morrow & Company, 2016.


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