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Guerres Napoléoniennes: Bataille de Trafalgar

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La bataille de Trafalgar a eu lieu le 21 octobre 1805, au cours de la guerre de la troisième coalition (1803-1806), qui faisait partie des plus grandes guerres napoléoniennes (1803-1815).

Flottes et commandants

Britanique

  • Vice-amiral Lord Horatio Nelson
  • 27 navires de ligne

Français et espagnol

  • Vice-amiral Pierre-Charles Villeneuve
  • Amiral Fredrico Gravina
  • 33 navires de ligne (18 français, 15 espagnols)

Plan de Napoléon

Alors que la guerre de la troisième coalition faisait rage, Napoléon commença à planifier l'invasion de la Grande-Bretagne. Le succès de cette opération nécessitait le contrôle de la Manche et des instructions avaient été données à la flotte du vice-amiral Pierre Villeneuve à Toulon afin d'éviter le blocus du vice-amiral Lord Horatio Nelson et de prendre rendez-vous avec les forces espagnoles dans les Caraïbes. Cette flotte unie traverserait de nouveau l'Atlantique, rejoindrait les navires français à Brest et prendrait ensuite le contrôle de la Manche. Tandis que Villeneuve réussissait à s'échapper de Toulon et à atteindre les Caraïbes, le plan commença à se dégrader à son retour dans les eaux européennes.

Poursuivi par Nelson, qu'il craignait, Villeneuve subit une légère défaite à la bataille du Cap Finisterre le 22 juillet 1805. Après avoir perdu deux navires de ligne du vice-amiral Robert Calder, Villeneuve entra dans le port de Ferrol, en Espagne. Ordonné par Napoléon de se rendre à Brest, Villeneuve se tourna plutôt vers le sud en direction de Cadix pour échapper aux Britanniques. N'ayant aucun signe de Villeneuve à la fin du mois d'août, Napoléon transféra sa force d'invasion à Boulogne en Allemagne. Alors que la flotte combinée franco-espagnole était à l'ancre à Cadix, Nelson est rentré en Angleterre pour un bref repos.

Se préparer au combat

Alors que Nelson était en Angleterre, l'amiral William Cornwallis, commandant la flotte de la Manche, a dépêché 20 navires de la ligne sud pour des opérations au large de l'Espagne. Apprenant que Villeneuve était à Cadix le 2 septembre, Nelson se prépara immédiatement à rejoindre la flotte espagnole avec son HMS phare. La victoire (104 armes à feu). Arrivé à Cadix le 29 septembre, Nelson prit le commandement de Calder. Menant un blocus lâche au large de Cadix, la situation des approvisionnements de Nelson s'est rapidement dégradée et cinq navires de ligne ont été envoyés à Gibraltar. Une autre a été perdue lorsque Calder est parti pour sa cour martiale concernant ses actions au cap Finisterre.

À Cadix, Villeneuve possédait 33 navires de ligne, mais ses équipages manquaient d'hommes et d'expérience. Ayant reçu l'ordre de partir pour la Méditerranée le 16 septembre, Villeneuve tarda, beaucoup d'officiers jugeant préférable de rester au port. L'amiral a décidé de prendre la mer le 18 octobre lorsqu'il a appris que le vice-amiral François Rosily était arrivé à Madrid pour le relever. Sortant du port le lendemain, la flotte s'est formée en trois colonnes et a commencé à naviguer vers le sud-ouest en direction de Gibraltar. Ce soir-là, les Britanniques ont été repérés à la poursuite et la flotte formée en une seule ligne.

"L'Angleterre s'attend à…"

Après Villeneuve, Nelson a dirigé une force de 27 navires de ligne et quatre frégates. Après avoir envisagé la bataille à venir depuis un certain temps, Nelson cherchait à remporter une victoire décisive plutôt que l’engagement généralement peu concluant qui se produisait souvent à l’âge de la voile. Pour ce faire, il prévoyait d'abandonner la ligne de bataille standard et de naviguer directement vers l'ennemi en deux colonnes, l'une vers le centre et l'autre vers l'arrière. Celles-ci briseraient la ligne ennemie en deux et permettraient aux navires les plus reculés d'être encerclés et détruits lors d'une bataille "pellicule" alors que la fourgonnette ennemie ne pourrait pas aider.

L'inconvénient de cette tactique était que ses navires seraient sous le feu lors de l'approche de la ligne ennemie. Après avoir longuement discuté de ces plans avec ses officiers au cours des semaines précédant la bataille, Nelson envisageait de diriger la colonne vers le centre de l'ennemi, tandis que le vice-amiral Cuthbert Collingwood, à bord du HMS Souverain royal (100), a commandé la deuxième colonne. Le 21 octobre, vers 6 heures du matin, alors qu'il se trouvait au nord-ouest du cap Trafalgar, Nelson donna l'ordre de se préparer au combat. Deux heures plus tard, Villeneuve ordonna à sa flotte de changer de cap et de retourner à Cadix.

Avec des vents difficiles, cette manœuvre a bouleversé la formation de Villeneuve, réduisant sa ligne de bataille à un croissant en lambeaux. Après s'être dédouanés, les colonnes de Nelson ont affaibli la flotte franco-espagnole vers 11 heures. Quarante-cinq minutes plus tard, il a demandé à son officier des transmissions, le lieutenant John Pasco, de lever le signal "L'Angleterre s'attend à ce que chaque homme fasse son devoir." Se déplaçant lentement à cause des vents légers, les Britanniques ont été sous le feu ennemi pendant près d'une heure jusqu'à ce qu'ils atteignent la ligne de Villeneuve.

Une légende perdue

Le premier à atteindre l'ennemi était Collingwood Souverain royal. Charge entre le massif Santa Ana (112) et Fougueux (74), la colonne sous le vent de Collingwood fut bientôt mêlée à la «bataille effrénée» que Nelson désirait. La colonne météo de Nelson a percé entre le navire amiral de l'amiral français, Bucentaure (80) et Redoutable (74), avec La victoire tirant une bande dévastatrice qui a ratissé l'ancien. En appuyant sur La victoire déplacé pour engager Redoutable comme d'autres navires britanniques martelés Bucentaure avant de chercher des actions pour un seul navire.

Avec son fleuron enlacé avec Redoutable, Nelson a été touché à l'épaule gauche par un marine français. Percant son poumon et se logeant contre son dos, la balle fit tomber Nelson sur le pont avec l'exclamation. "Ils ont finalement réussi, je suis mort!" Alors que Nelson était emmené en bas pour traitement, l'entraînement supérieur et l'artillerie de ses marins l'emportaient sur le champ de bataille. Alors que Nelson s’attardait, sa flotte a capturé ou détruit 18 navires de la flotte franco-espagnole, dont celle de Villeneuve. Bucentaure.

Vers 16h30, Nelson mourut juste au moment où les combats se terminaient. Prenant le commandement, Collingwood a commencé à préparer sa flotte en ruines et ses prix pour une tempête qui approchait. Assaillis par les éléments, les Britanniques n'ont pu conserver que quatre des prix, dont un explosant, douze fondations ou allant à terre et un repris par son équipage. Quatre des navires français qui s'étaient échappés de Trafalgar ont été pris à la bataille du Cap Ortegal le 4 novembre. Des 33 navires de la flotte de Villeneuve qui avaient quitté Cadix, seuls 11 sont revenus.

Conséquences

L'une des plus grandes victoires navales de l'histoire britannique, la bataille de Trafalgar a vu Nelson capturer / détruire 18 navires. En outre, Villeneuve a perdu 3 243 morts, 2 538 blessés et environ 7 000 capturés. Les pertes britanniques, y compris Nelson, se sont élevées à 458 tués et 1 208 blessés. L'un des plus grands commandants de la marine de tous les temps, le corps de Nelson a été renvoyé à Londres où il a été enterré avant d'être inhumé à la cathédrale Saint-Paul. À la suite de Trafalgar, les Français ont cessé de représenter un défi important pour la Royal Navy pendant la durée des guerres napoléoniennes. Malgré les succès remportés par Nelson en mer, la guerre de la Troisième coalition se termina en faveur de Napoléon après les victoires terrestres à Ulm et à Austerlitz.


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